Xerxes in Griekenland

In de zomer van 480 v.Chr. – in 2021 precies vijfentwintig eeuwen geleden – probeerde Xerxes, de koning van het gigantische Perzische wereldrijk, de stadstaten van Griekenland te onderwerpen. Na overwinningen bij Thermopylai en Artemision stootten de Perzen door naar Thebe, Delfi en Athene, maar na een nederlaag in de zeeslag bij Salamis brak Xerxes het offensief af. Het is onbekend waarom.

De Griekse auteur Herodotos verklaarde de onverwachte redding van de Griekse onafhankelijkheid door te wijzen op de Griekse vrijheid, die de soldaten zou hebben geïnspireerd. Dat idee is sindsdien blijven hangen. In de negentiende eeuw ontstond zelfs een heuse mythe dat de Perzische Oorlogen beslissend waren geweest voor de vorming van de Europese cultuur. Hoewel de onzinnigheid daarvan eerstejaarsstof is, blijft het terugkeren – vooral bij niet-historici.

In Xerxes in Griekenland. De mythische oorlog tussen Oost en West beschrijft historicus Jona Lendering wat er rond 480 zoal is gebeurd, legt hij uit wat daarover wel en niet valt te weten valt en wijst hij op de problemen waarmee een oudheidkundige te maken krijgt. Boven alles is dit boek echter een pleidooi om de historische wetenschappen serieus te nemen.